大脑、肠道和肠道菌群构成我们的“全脑系统”

越来越多的研究表明,最佳的大脑功能不仅取决于大脑的健康状况,还取决于肠道的健康状况以及肠道菌群的平衡和多样性。大脑、肠道和菌群共同组成我们的全脑系统,也就是我们熟悉的“微生物-肠-脑轴”。

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大脑并不是一个独立、自主的器官,而是一个系统的一部分。我们已经用这种方式思考过许多其它器官,比如:心脏和血管一起组成我们的心血管系统;骨骼和肌肉构成了我们的肌肉骨骼系统;各种腺体(甲状腺、肾上腺、下丘脑、垂体、卵巢/睾丸等)及其分泌的激素构成了我们的内分泌系统。我们知道这些系统中的元素是相互联系在一起的,所以不可能只考虑一个元素而不考虑整体。血管功能障碍将不可避免地影响心脏健康;脊柱错位会导致许多骨骼和肌肉功能紊乱。现代医生都知道这一点,一个心脏病专家不可能只看心脏而对动脉血管一无所知。

然而,人们似乎很少以同样的方式来看待我们的大脑。它并不是完全独立运行的,而是与肠道和肠道微生物进行着持续和双向的沟通交流。大脑、肠道和肠道菌群同样构成了一个系统,系统中任何部分的不平衡都会影响这个系统。肠道受损会影响我们的大脑功能,大脑受损也会反过来影响肠道的正常运行。

因此,我们可以通过改善肠道和肠道菌群来提升我们的大脑功能。将我们的注意力从大脑扩展到整个全脑系统,可以使我们有一种非凡的能力来改善我们的大脑并治愈一系列的脑部问题,比如焦虑、抑郁等。

大脑

我们的大脑是由神经元组成的。良好的大脑功能的标志之一是神经元之间保持良好的沟通,这使我们的大脑能够处理我们的思想和情感。

为了进行这种神经交流,我们的大脑依赖于神经递质,主要的神经递质物质包括:

5-羟色胺:一种让人感觉良好的神经递质物质,能够促进乐观、自信和冷静;

多巴胺:当我们经历奖赏时大脑中释放的一种神经递质,它还可以控制精细运动;

γ-氨基丁酸:是一种抑制性神经递质,有助于缓解压力和焦虑、促进情绪平衡和改善睡眠等;

去甲肾上腺素:一种能够激活身体的“战斗或逃跑”反应的神经递质。

神经元之间良好的沟通是大脑功能良好的最重要方面之一。如果你正遭受大脑功能低下的折磨,包括焦虑、抑郁或脑雾等,这通常是由于促进这种交流的大脑神经递质物质的失衡所造成的。要想清晰地思考,拥有平静的心情,我们需要在我们的大脑中保持这些神经递质物质的适当水平。越来越多的科学研究表明,要保持这些神经递质物质的适当水平,我们需要有一个健康的肠道和肠道菌群。

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肠道

大脑很重要,但是如果我们的肠道功能不佳,我们就无法真正清晰地思考或感觉心情平静。肠道是大脑健康的关键组成部分。

事实上,我们的肠道又被称为我们的第二大脑,也叫做肠脑。我们的肠道中也包含有一个巨大的神经网络和大量的神经递质物质,它们都在不断地与大脑交换信息。 

因此,当我们的大脑感知到潜在的挑战或危险时,我们的肠道也会做出反应。比如,我们很多人在紧张焦虑的时候容易闹肚子,英语里也用“butterfly in the stomach”来形容紧张和忐忑不安,我们日常生活中也有很多俗语“一肚子的委屈”“肠子都悔青了”。所有这些都表明我们的大脑和肠道是紧密联系在一起的。同样地,当我们的肠道感知到问题时,比如食物或水中的有毒化学物质,它会将这个信息传递给我们的大脑。

肠道中的这一神经网络被称为肠道神经系统,它是具有两个非常重要功能:

监督消化过程,监控肠道中数以万亿计的微生物的活动。

肠道也是身体制造神经递质的工厂,人体90%的5-羟色胺是在肠道中产生的,只有10%在大脑中产生,而50%的多巴胺是在肠道中产生的,这些神经递质的产生在很大程度上也依赖于健康的肠道菌群。这就是为什么要实现最佳的大脑功能,需要健康的肠道和健康的肠道菌群的原因。

对于很多人来说,可能觉得这有悖常理,毕竟,我们的大脑位于两耳之间,而我们的肠道和肠道菌群主要位于我们的腹部。然而,它们确实在不断地交流。我们的大脑会与我们的肠道和肠道菌群交流,也会接受来自它们的信息;我们的肠道和肠道菌群之间也可以相互交流,它们也倾听来自大脑的声音。它们之间的对话是持续的,它们是让我们的大脑中神经递质物质平衡的基础,使我们能够清晰地思考和管理我们的情绪。

肠道菌群

肠道菌群是生活在我们肠道中的数以万亿计的微生物,它们的数量远远超过我们人类自身细胞的数量,而它们所编码的基因数量是人类自身基因组所编码的基因的150倍。我们甚至可以说,我们更像是细菌的集合体。这些细菌加在一起大约有1.5公斤,巧合的是,和大脑的重量差不多。

肠道菌群是我们消化系统的重要组成部分,也是免疫功能的一个关键因素,因为我们人体70%的免疫系统位于肠道。

肠道菌群的强大影响还远不止于此,它们几乎对我们身体的每一个系统和器官都有巨大的影响,包括大脑。这些微生物帮助产生许多物质,比如维生素和神经递质,让我们的身体茁壮成长,让我们的大脑正常运作。

因此,当我们的肠道菌群失衡时,我们的情绪可能会紊乱,我们可能无法清晰地思考,我们可能会感到抑郁、焦虑或者脑雾。相比之下,当我们的肠道菌群处于良好状态时,我们的大脑才可能以最佳方式连接,所有的神经元才可能像它们应该的那样一起工作。

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甲状腺的作用

大脑健康另一个不容忽视的部分是甲状腺,健康的甲状腺对全脑系统的功能也是至关重要的,因为甲状腺所产生的激素会为我们的每个细胞提供动力,包括大脑和肠道细胞。没有健康的甲状腺,我们的全脑系统也会停止正常工作。

甲状腺与全脑系统的关系类似于肺与心血管系统之间的关系。肺实际上并不是心血管系统的一部分,但如果没有它们提供的氧气,我们的心脏和循环系统就无法运转,当然我们的整个身体也将无法运转。同样,如果没有适量的甲状腺激素,我们的大脑、肠道和肠道菌群也不能正常工作。

当甲状腺失去平衡时,我们就无法清晰地思考,我们会容易抑郁、焦虑、出现记忆问题和脑雾,我们可能也无法好好睡觉,我们可能会感到筋疲力尽、无精打采或者精神紧张、烦躁不安,我们还可能以惊人的速度增重或减重。最糟糕的是,即使常规的化验结果显示甲状腺很好,也仍有可能存在甲状腺问题。如果你存在前面提到的这些问题,无论检测结果怎样,都很可能存在甲状腺功能障碍。

现在也有越来越多的研究表明,健康的肠道和肠道菌群在维持健康的甲状腺功能中也发挥着至关重要的作用。这也再次强调了维持健康的肠道在改善大脑健康中的重要性。

调节肠道菌群,改善大脑功能

当我们面临抑郁、焦虑等问题时,如果我们只把注意力集中在大脑上,通常很难取得很好的效果,我们应该同时关注我们的肠道和肠道菌群。当肠道菌群多样化且平衡时,它可以帮助激活并治愈我们的大脑,甚至创造一个全新的大脑功能水平。

不健康的肠道菌群的典型特征之一就是慢性炎症。急性炎症是对某个问题的一种特定的、有时限的免疫反应,它通常对我们是有益的。然而,一旦炎症变成“慢性”的,变成全身性的,麻烦就来了。慢性炎症通常是始于肠道,然后扩散到身体的其它部分,包括大脑。慢性炎症也是各种慢性健康问题的一个重要方面,包括焦虑和抑郁。慢性炎症的最初表现可能看起来很轻微,比如体重增加、痤疮、头痛、疲劳、关节疼、激素问题、轻度抑郁和焦虑等等,但是如果不及时纠正,可能会发展成更严重的情况,包括严重的抑郁症和焦虑症、肥胖、糖尿病、心血管疾病、自身免疫性疾病甚至癌症等。

炎症会破坏肠道功能,使肠道菌群失衡,并破坏甲状腺功能。因此,慢性炎症对整个大脑的影响也是非常巨大的。减少炎症也应该是治疗各种脑部问题的重要部分。当然,这并不是让大家服用消炎药,阿司匹林和布洛芬等消炎药会破坏肠道菌群和肠道功能,反而可能促进慢性严重,导致各种脑部问题。

饮食(精制糖、精制碳水化合物、超加工食品、食物过敏原和不耐受的食物等),压力(睡眠问题、工作和生活压力以及其它疾病)和环境毒素(工业化学品、重金属等)都是常见的炎症来源。它们会导致肠道通透性增加,也就是“肠漏”。在这种情况下,肠壁细胞之间的紧密连接发生松动甚至打开,导致未完全消化的食物颗粒和一些细菌、毒素等本不该穿过肠壁的物质逃逸出去。等在肠壁另一侧的是免疫系统,因此这些物质会引发免疫反应,即炎症。这些因素也会破坏肠道菌群平衡,而不平衡的肠道菌群反过来又会进一步破坏肠道,增加肠漏,形成恶性循环。

肠道功能失调也使得肠道和肠道菌群无法产生大脑正常运作所需的正确类型和数量的神经递质物质和其它生化物质,导致大脑功能失调,这又可能使我们在如何照顾肠道和肠道菌群方面做出糟糕的决定,形成恶性循环。因此,全脑系统的每一个元素的破坏都使另外两个元素变得更加糟糕。打破这一恶性循环,是让我们的全脑系统恢复健康的关键所在。

从肠道出发,恢复健康的肠道菌群是减少炎症和打破这一恶性循环的最简单易行的方式。健康的肠道菌群应该拥有多样化的微生物,因此,恢复肠道菌群多样性最重要。如果我们把不平衡的肠道菌群想象成一片被烧毁的森林,首先我们可能需要重新播种,用各种各样的健康植物来恢复它。所以,重新平衡肠道菌群,我们也需要在重新“播种”有益细菌的种子。确实,大量令人着迷的研究已经证实,某些有益细菌菌株在对抗抑郁、焦虑和其它脑部问题方面发挥着有益作用。

当然,为了恢复健康的肠道菌群,我们还必须改变饮食和生活习惯,减少甚至避免那些会破坏肠道和肠道菌群的饮食、压力和环境毒素等因素。另外,适量多吃全谷物、水果蔬菜等富含膳食纤维的食物也可以促进肠道有益细菌的茁壮成长。

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总结

要想清晰地思考并平衡自己的情绪,我们需要一个健康的大脑,但是健康的大脑离不开健康的肠道和肠道菌群。每当我们想到自己的情绪或思考能力等大脑功能时,我们都应该想想组成我们全脑系统的三个强大部分:大脑、肠道和肠道菌群。如果只关注自己的大脑,而忽略另外两个重要组成部分,我们很难让我们的大脑处于最佳工作状态。如果你有大脑健康问题需要解决,或者你想一直维持健康的大脑,不应该忽视肠道和肠道菌群。通过健康的饮食和生活方式重建健康平衡的肠道菌群在优化我们的大脑功能方面发挥着重要作用,使我们能够清晰地思考,能够处理我们的情绪,能够有效地学习,能够准确地记忆。

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